Este es un tema muy candente actualmente y para muchos, ésto puede representar una oportunidad. Sin duda que en los tiempos del Blockchain no deja de impresionar el hecho que aún los Bancos no hayan cambiado su tecnología.

De hecho, la banca busca programadores expertos en lenguajes que fueron desarrollados hace varias décadas, en un intento de adaptar y actualizar servicios financieros. Lo cierto es, que muchos estudiantes en los países emergentes (como Venezuela) de las carreras de Ingeniería en Sistemas o similares, se quejan constantemente acerca de los lenguajes de programación antiguos que todavía tienen que aprender (si o si), dejando de lado el estudio de lenguajes más avanzados y de uso más frecuente como C#, Ruby, Go, Phyton, Objective-CC++, Lisp y otros más, de última generación y que consideran su verdadera fuente de empleo, pero no todo es como parece.

Nacimiento del lenguaje COBOL

Uno de esos lenguajes de programación que ha desaparecido (según afirman muchos), es COBOL, acrónimo de COmmon Business-Oriented Language o lo que es igual a COBOL, (en español Lenguaje Común Orientado a Negocios), el cual fue creado en el año 1959 (siglo XX), cuando varios profesionales de la industria se pusieron de acuerdo en que era imperante buscar una normalización de lenguajes que permitiese trabajar con un único lenguaje en cualquier computador, ya que en esa época existían diversos equipos y modelos que eran totalmente incompatibles entre sí, ocasionando que se aumentara la curva de aprendizaje de los técnicos de las empresas, aún más, si la compañía adquiría una nueva computadora. En virtud de este inconveniente, se formó un consorcio entre varias empresas de la industria de los computadores y el United States Department of Defense (DoD), (en español el Departamento de Defensa de Estados Unidos), convocando la conferencia CODASYL (Conference on Data Systems Languages), para buscar un lenguaje de programación que se convirtiera en un estándar en el ámbito de la gestión, naciendo de esa forma COBOL. Es preciso señalar, que en esa época la computación ya tenía una clara orientación comercial y empresarial “nunca fue pensada para hogares y personas”, lo cual incidió en el desarrollo de COBOL como un lenguaje común que estuviera orientado principalmente a los negocios. Sin embargo, afirmar que es un lenguaje desaparecido, no es totalmente cierto, pues aún está operativo en millones de equipos en el mundo y se niega a morir.

El problema que se ha suscitado desde hace unos 6 o 7 años hasta la fecha, es que en países como México, Canadá, Australia, India, China, Reino Unido, Rusia o Estados Unidos, es que la mayoría de los profesionales de la Computación son expertos en lenguajes avanzados como Java, C y C++, pero no en COBOL y resulta que sólo por mencionar los EE.UU., cerca del 80% de las transacciones efectuadas en terminales TPV (Terminales punto de Venta) y el 95% en ATM, siglas de “Automated Teller Machine“, (en español cajeros automáticos) se basan en programas escritos en COBOL, lo cual ha generado bastante problemas a la hora de efectuar mantenimiento o actualizaciones a esos programas que soportan esa gran cantidad de transacciones financieras.

El tamaño del problema para la Banca

Si bien es cierto que la Banca está tratando desesperadamente de migrar sus sistemas hacia la tecnología Blockchain, todavía falta mucho para llegar a la conversión total. De hecho, todavía los Servidores AS/400 de IBM, conocidos como IBM System i e IBM System p siguen operativos en muchas empresas e instituciones financieras en el mundo, los cuales albergan miles de millones de líneas de código en COBOL que no pueden actualizarse de la noche a la mañana sin causar un impacto de dimensiones no calculadas en sus procesos. Y aunque una gran cantidad Bancos y empresas han migrado a los IBM System Z, ideales para correr aplicaciones Blockchain, no todos están corriendo entornos de producción con la tecnología del Bitcoin.

El pasado 10 de este mes el portal de REUTERS, publicó la nota “Banks scramble to fix old systems as IT ‘cowboys’ ride into sunset“, firmada por Anna Irrera, en la cual se puede ver que el problema se extiende más allá del sector financiero, pues las grandes empresas y algunas dependencias del gobierno federal de los Estados Unidos, aún dependen de programas realizado en este lenguaje, sustentando sistemas que datan de los años 70 y 80 del siglo pasado. Eso sin tomar en cuenta, que una gran parte de Instituciones Bancarias de Latinoamérica, Europa, Medio Oriente, Africa y Asia, aún emplean sistemas de gestión financiera que datan de al menos 25 o 30 años atrás

Obviamente, la digitalización de sistemas y procesos, que requiere la revolución industrial 4.0, también conocida como la cuarta revolución industrial, la Industrialización Inteligente o la Ciberindustria del futuro es cada vez mayor, ya que ésta sentará las bases para la siguiente revolución industrial en la cual los robots y computadoras con procesos automatizados sustituirán la mano de obra humana (calificada o no) en una amplia gama de sectores industriales, comerciales e Institucionales, sin contar con la explosión del Blockchain, el IoT (Internet of Things) y el Big Data. Por lo que en este nivel de industrialización a la que va proyectada la humanidad, un lenguaje como COBOL no tendría cabida de forma correcta sin ocasionar cuellos de botella en la conmutación de plataformas. Para mayor comprensión del tamaño de la dependencia del lenguaje sólo por parte de los sistemas financieros en EE.UU., este sector mueve con este lenguaje diariamente un monto estimado de USD3.000.000.000 de dólares estadounidenses, ya que con COBOL se administran cuentas de depósito, servicios de compensación de cheques, redes de tarjetas de débito y prepago, cajeros automáticos, servicios hipotecarios, libros de contabilidad de préstamos entre otros servicios.

Conocimiento bien pagado

Según el mismo post de REUTERS, los veteranos expertos en TI (Tecnologías de la Información), con amplia experiencia de programación en COBOL, pueden obtener hasta USD100 por hora, una suma que no está nada despreciable, comprendiendo las dimensiones de los programas que se deben interconectar con COBOL. De hecho, servicios móviles, servicios Web y servicios de pago en puntos de ventas, se deben interconectar y funcionar sin fricciones con el sistema central del mainframe de cada Banco, una tarea nada sencilla y que amerita varias horas de pruebas y actualizaciones hasta tener un código depurado para producción. Es por eso que en 2013, Bill Hinshaw de 75 años de edad, creó una nueva empresa basada en el legendario lenguaje de programación llamada COBOL Cowboys. Su objetivo es conectar a las empresas con programadores para satisfacer requerimientos. La esposa de Bill Hinshaw, Eileen Hinshaw, ideó el nombre de la empresa, gracias a la película “Space Cowboys“, que trata sobre un grupo de pilotos retirados y ya entrados en años de la Fuerza Aérea, que eran llamados para misiones que requerían solucionar problemas en el espacio, la cual fue interpretada por Clint Eastwood, Tommy Lee Jones, Donald Sutherland y James Garner.

Por su parte, en COBOL Cowboys, la mayoría de los programadores que trabajan como consultores a tiempo parcial para la empresa, han alcanzado hace tiempo la edad de jubilación y aún resuelven fallos y problemas en las empresas que solicitan sus servicios. No obstante, ciertamente hay algunos “jóvenes” (entre 40 y 50 años) que han aprendido COBOL y que también prestan sus servicios altamente especializados en este lenguaje que tiene casi 60 años funcionando, toda una proeza tecnológica. Aunque COBOL Cowboys, no es la única empresa de su tipo en el mundo, es un claro ejemplo de un tipo de empresa especializada, con un nicho de mercado de dimensiones globales y con grandes oportunidades de éxito.

El costo del servicio bien vale la pena, pues cancelar una facturas de apenas USD15000 o USD25000 dólares por la resolución de problemas, no es nada comparado con el costo de sustituir todo el sistema. En la nota de REUTERS, se señala que en el 2012, el Commonwealth Bank of Australia reemplazó su plataforma de banca central para modernizar su sistema, un cambio que al final de la actualización terminó costando alrededor de “750 millones de dólares”, haciendo que muchos Bancos luego de ver esta experiencia de la institución financiera australiana, se inclinaran por mantener sus sistemas COBOL tal y como están.

Lo más importante es que esto es un terreno fértil para cientos de programadores que aprenden en las Universidades, estos lenguajes en vías de extinción. Muchas empresas están en la búsqueda con (dinero en mano) de nuevos programadores en COBOL para resolver esos problemas que ocasionan conectar los antiguos mainframes con los nuevos canales de captura y servicio de datos, siendo ésto una gran oportunidad para tener un empleo bien pagado y hacer carrera en países del primer mundo. Otro factor importante, es que a medida que éstos programadores de la vieja escuela, abandonen el mercado laboral (por motivos de salud o disponibilidad) y la cantidad de programadores COBOL con habilidades disminuya, indudablemente se traducirá en mejores y más altos ingresos a futuro al reducirse el mercado de programadores disponibles.

En la era Blockchain

Es increíble que a pesar de las grandes inversiones en consorcios y startups Blockchain, la Banca aún no tiene los sustitutos de sus sistemas bancarios. El Blockchain, esa promesa de cambio de toda la infraestructura y lógica de datos financieros, que revolucionaría el sistema financiero, industrial y comercial del mundo, que como es de esperarse, aún se tomará algún tiempo más antes de que sea adoptado de forma masiva por los Bancos a nivel global. Si bien es cierto que algunos Bancos, Empresas Petroleras, Farmaceuticas, Seguros e Instituciones Gubernamentales, Bancos Centrales y otros han empezado hacer pruebas para adoptar la tecnología Blockchain, ello no implica la sustitución de todos los sistemas centralizados basados en Mainframes en producción, por lo que aún queda mucha vida para COBOL, una expectativa de vida que algunos ya estiman en al menos unos 20 años.

El Blockchain, a diferencia de las redes centralizadas y descentralizadas, funciona como una red distribuida, controlada por nodos que poseen el mismo nivel de acceso a datos, los cuales tienen como tarea, almacenar datos transaccionales de operaciones cada vez que éstas se lleven a cabo, actualizando en consecuencia el mismo registro en todos los nodos del Blockchain.

Es posible que muchos programadores que fueron formados en COBOL, no tengan idea del tesoro que poseen en conocimientos adquiridos y las oportunidades que ello representa en el mundo. Si conoces COBOL en nivel experto, es hora que te cotices en el mercado y des las gracias a la Contraalmirante Grace Hopper, William Selden, Gertrude Tierney, Howard Bromberg, Howard Discount, Vernon Reeves y Jean E. Sammet, por haber creado este gran lenguaje. Como dijo una vez, Bill Gates:

No sé qué lenguajes habrá en el futuro, pero seguro que COBOL estará todavía allí.

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Fuente: REUTERS.com: Banks scramble to fix old systems as IT ‘cowboys’ ride into sunset.

Otros Links de interés: COBOLCowboys.com, LinkedIn.com: cobol-cowboys-llc, IBM.com: Mainframes IBM z Systems

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